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2007 Todos los derechos reservados.
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El marco cronológico en Prehistoria
       Conceptos generales      


       
A lo largo del estudio de la historia de la humanidad hay que tener en cuenta un factor esencial como es la fijación del tiempo en que se sucedieron los distintos acontecimientos.

Cómo fijamos el "tiempo"? existen dos factores que deben estar siempre interrelacionados: la diacronía y la sincronía.
Diacronía
Observando una sucesión de acontecimientos en el tiempo y que nos proporciona el saber que unos hechos son anteriores o posteriores. Situamos un factor en escala vertical, estableciendo una periodización.
Sincronía
Detectar acontecimientos coetáneos nos lleva a comprender horizontes culturales y su diversidad en un determinado espacio temporal. Situamos un factor en escala horizontal de coetaneidad de ese mismo factor.

2. Sistemas de datación
En prehistoria hay dos sistemas de obtener la cronología y en la actualidad se tiende a utilizar diferentes métodos con objeto de contrastar resultados. Estos métodos son: la cronología relativa y la absoluta.
Cronología relativa
Sitúa los hechos en una escala amplia dentro de los periodos conocidos, de manera que su situación en el tiempo es relativa, ya que podemos afirmar que es anterior o posterior a otros hechos o culturas.
Cronología absoluta
Obtener una fecha determinada en la escala temporal, el momento preciso.

3.Los métodos de cronología relativa
Métodos que durante mucho tiempo fueron los únicos.
3.1 La Estratigrafía
La estratigrafía es el método básico de geología heredado en arqueología cronológica.

Un estrato (o nivel) es la más pequeña división que se puede reconocer en un yacimiento, física o de otro tipo. La Estratigrafía es el estudio descriptivo de los estratos arqueológicos, su aparición, composición natural y cultural, sucesión y clasificación, con el objetivo de ordenarlos en una secuencia cronológica, basada en los aspectos extrínsecos (contexto).
Diferencias entre estratos
       Textura: tamaño de las partículas del suelo.
       Composición: materia orgánica o inorgánica.
       Color.
       Espesor.
       Contenido arqueológico.
Principios de cronología estratigráfica:
       Principio de superposición: si los estratos están dispuestos unos sobre otros horizontalmente, todo estrato superpuesto a otro es más reciente que él.
       Principio de continuidad: un mismo estrato tiene la misma antigüedad en todas sus partes (aunque no siempre es así).
       Principio de identidad paleontológica: si varios estratos contienen los mismos fósiles, son de idéntica cronología. Su equivalente arqueológico es la base de la cronología absoluta o comparada, mientras que este principio es la base de las escaleras estratigráficas en cronología relativa.

Para que se cumplan estos principios los niveles deben ser depósitos sellados, es decir, estar separados de los estratos que los rodean por encima y por debajo, y no haber sufrido perturbación desde que se formaron. Un depósito cuyos restos se encuentran en su posición original se llama primario (posición primaria) y al que ha sufrido alteraciones se le llama secundario (posición secundaria).
Estratigrafía invertida
Si por cualquier causa se desmontó en tiempo pasado un yacimiento anterior, las tierras desplazadas tenderán a tener la misma serie de estratos que en el yacimiento, pero en orden inverso.
Relación estratigrafía-cronología absoluta:
Si un nivel es un conjunto cerrado (tumba, depósito metálico) intacto, la fecha absoluta del conjunto es igual o posterior a la fecha del objeto más moderno encontrado en él. La fecha del artefacto más moderno se denomina terminus post quem, el límite antes del cual es imposible que se haya producido el fenómeno (es decir, la cronología más antigua posible del mismo). El criterio de la cantidad de elementos de un nivel y las diferencias entre los objetos fechable pueden modificar las reglas del terminus post quem.
Puede existir un límite por delante para la datación del conjunto cerrado cuando se encuentra debajo de otro contexto exactamente fechado. El terminus ante quem será la fecha del nivel superior, y el nivel inferior pudo depositarse en cualquier momento antes de esa fecha.
Matriz de Harris:
Método aplicado a la estratificación de un yacimiento para entender su secuencia cronológica. El método considera a cada estrato (incluídos contextos y estructuras) por igual, transformándolo en una unidad abstracta, representada por un rectángulo en el diagrama, dentro del cual aparece con un número identificador.
Este diagrama de secuencia de cada cata concreta se elabora integrando la información de las altimetrías (perfiles), las planimetrías y el diario de excavación. Al final se integran todos los diagramas en una única matriz mediante el sistema de correlación, o bien una matriz que integra todos los diagramas en una secuencia muestra del yacimiento.
En general, la matriz de Harris transforma las representaciones bidimensionales (perfiles estratigráficos, planimetrías) en tridimensionales, ya que ahora aparece el tiempo en el eje vertical del diagrama, representado por las líneas verticales que unen los rectángulos.
Puede decirse, en forma matemática, que es un conjunto parcialmente ordenado. En las líneas de tiempo se puede calcular el camino crítico (tiempo mínimo que puede durar un proyecto).
3.2 El contexto cultural
El concepto de fósil guía. En la seriación cronológica de una cultura se observan los conjuntos de diferentes elementos como marcadores de la misma.
En lo que se refiere al valor cronológico de la tipología, con el fin de establecer una serie o secuencia temporal, ésta debe vincularse a la estratigrafía constituyendo ambas dos ejes metodológicos fundamentales de la Prehistoria.
Seriación
Establecer una relación de cronología relativa basándose exclusivamente en los artefactos, sin tener en cuenta los contextos. Es decir, se basa en los conceptos intrínsecos de los artefactos (atributos).
Consejos
       Es conveniente que la seriación se haga sobre restos locales de la misma tradición cultural
       Nunca deben mezclarse en la seriación artefactos de distinta funcionalidad.
Ventajas
       Con la seriación se aprecian mejor los pequeños cambios que provoca el paso del tiempo.
       Su antigüedad como método dentro de la práctica arqueológica (hay que situarla en el origen de la cronología relativa).
Método analítico
       Cálculo de coeficientes de similaridad (lento).
       Análisis de proximidades MDSCAL (de Kendall), parecido al Análisis Factorial pero trabaja con casos y no con variables. El resultado es un gráfico en dos dimensiones en el que si los puntos están alineados entonces el orden es el mejor y puede ser cronológico; si están agrupados hay que limitarse a clasificar, y si están dispersos es posible que el tiempo o la funcionalidad no tengan que ver con los datos.

4. Los métodos de cronología absoluta
Métodos procedentes de otras ciencias. Aplicación de sistemas físico-químicos. Cronología derivada. Son métodos de datación que no actúan sobre materiales directos sino que consisten en marcos cronológicos de referencia.

Métodos clásicos
       Espesor de los estratos
Cuanto más gruesos son los estratos, más tiempo duraron. Si conocemos algún punto fijo de la secuencia y suponemos una velocidad de deposición constante, puede estimarse el tiempo que pasó desde que se inició la formación del nivel. El principal problema es que la velocidad de deposición nunca es constante.
       Cronología comparada
Si en un contexto arqueológico aparece algún objeto igual o muy parecido a otro que ya resultó fechado en otro contexto, entonces la misma fecha nos sirve para el segundo contexto en el que se ha encontrado. Ambos contextos deben ser contemporáneos y ser depósitos sellados o conjuntos cerrados.
4.1 La cronología climática
A través de varios sistemas se ha podido obtener una serie de calendarios climáticos, a los cuales se asimilan los datos obtenidos mediante el estudio de la geología y la paleontología de una o varias sencuencias estratigráficas determinadas. A través de la comparación o derivación dentro de un amplio marco climático/cronológico ya conocido se puede fijar la edad de un útil.

A través de las huellas dejadas por el glaciarismo cuaternario, se han establecido diferentes períodos de máximo frío (glaciares) a los que se intercalan períodos de oscilaciones más benignas (interglaciares).
a) La escala temporal de los isótopos del oxígeno
Los isótopos del oxígeno (O16/O18), de los fondos marinos contenidos en conchas, permite comprobar cómo, en los períodos glaciares, el O18 es más abundante que en períodos interglaciares. Así, se han conseguido secuencias climáticas de los océanos, hasta 23 estadios (800.000 años, más fiables a partir de 300.000).
b) La cronología de las varvas
Se basa en la oscilación estacional y anual que se observa en la sedimentación de los materiales arrastrados por un glaciar, que se depositan en los fondos de los lagos alimentados por el mismo. Estas laminaciones son las varvas, cuyo recuento ha servido para saber el tiempo transcurrido desde el final de la última glaciación. No es muy útil, al no contener restos humanos, pero es importante para calibrar las dataciones de C-14.
c) La dendrocronología
Se basa en el recuento de anillos de la madera que encontramos en el registro fósil arqueológico hasta llegar a madera de árbol de edad conocida. Los anillos del tronco de los árboles varían en función de su crecimiento anual. El grosor de cada anillo suele ser diferente de los demás, y depende de las condiciones climáticas del año en que se formó. Para una misma zona, el modelo de variación de los grosores será el mismo en todos los árboles. Los árboles conservan los anillos, por lo que es posible enlazar anillos de árboles vivos y muertos hasta llegar muy atrás en el pasado: hasta 6.700 BP. en EE.UU. (con pinos) y más de 7.300 BP. en Europa (con robles). La interrelación de ambas zonas hace posible alcanzar un calendario de 11.000 años, y permite la datación cruzada para especies en una zona dada.
Es el sistema que más ha ayudado a ajustar el método del C-14, al poder efectuar dataciones por los dos sistemas, si bien la dendrocronología se limita a épocas no muy alejadas.
4.2 Las dataciones por isótopos radiactivos o relojes atómicos
Basadas en la física nuclear, en la propiedad de los isótopos radioactivos que tienen un núcleo inestable que tiende a estabilizarse. Este proceso se hace con regularidad, lo que permite medirlo.
a) El Radiocarbono (C14)
Este método se debe a W.F. Libby (Nobel en 1960), que consiguió las primeras dataciones en 1950. El método se basa en el ciclo del Carbono-14, isótopo radiactivo del carbono, que se genera en la atmósfera y forma parte de todos los seres vivos. Cuando mueren, cesa el ciclo vital y el resto del C-14 pasa a ser un sistema cerrado y comienza a desintegrarse. El método cronológico consiste en que la desintegración se produce a velocidad constante. El laboratorio calcula cuánto C-14 queda en la muestra, lo compara co la cantidad actual y de ello se obtiene el tiempo transcurrido.

Vida media
Una muestra de C-14 actual emite 13 electrones por minuto y gramo. Si la muestra emite 6'5 se dice que el tiempo transcurrido desde su muerte es de una vida media (5.568 años). Si la radiación fuera de la cuarta parte de la actual habrían transcurrido dos vidas medias (11.136 años), etc. Es decir, sigue una curva de variación exponencial.
Alcance
La datación máxima es de 55.568 años.
Problemas
       Saber cuánto C-14 queda en la muestra.
       Separar en el recuento las radiaciones de la muestra de las existentes en el laboratorio, cualquier lugar de la Tierra o los rayos cósmicos.
       Error de medición: las fechas se dan con dos números: la estimación de la fecha (valor medio) y su error típico, que funciona como una desviación estándar de una curva normal (o campana de Gauss), y nos permite evaluar la posibilidad de las diferentes fechas en torno a la media.
       Reducción del error: aumentar el tamaño de la muestra en un factor disminuye el error dividiéndolo por la raíz cuadrada de ese factor. El problema del tamaño de la muestra se ha resuelto gracias al métodp de la Espectrometría del Acelerador de Masas (AMS).
       Tiempo de medición limitado en los laboratorios (unos 2 días por datación).
Exigencias
       La velocidad de desintegración debe ser constante y hay que conocerla con exactitud.
       El contenido de C-14 del ser vivo en el momento de la muerte debía ser igual al existente en la atmósfera en ese momento, y éste tuvo que ser igual en toda la Tierra.
       La producción de C-14 en la atmósfera no ha debido cambiar desde los tiempos prehistóricos al presente. Se ha usado la Dendrocronología para corregir el error (calibración) en la datación.
Problemas incidentales
       Contaminación de la muestra.
       Diferencia entre la fecha de la muestra y la del contexto.
Resumen
El método del Carbono-14 es un sistema de datación basado en fenómenos naturales en los que intervienen multitud de factores que producen incertidumbres, unas que pueden evaluarse estadísticamente y otras que escapan a nuestro control.
b) Series del Uranio
El método se refiere a la serie de elementos radioactivos originados por desintegración partiendo del U-238 hasta llegar al Pb-206 y al Torio-230. Se sitúa sobre todo en la calcita en costras estalagmíticas depositadas en los sedimentos. Se contrasta con la TL y ESR. Se aplica a carbonatos cálcicos, huesos, dientes, corales y conchas. Su alcance oscila entre 5.000 y 50.000 años.
c) El Potasio/Argón (K40/Ar40)
Se basa en la desintegración del isótopo K-40, cuya vida es de 1.250.000 m.a., formando Ca-40 y Ar-40. Ésté último es un gas y es su acumulación lo que sirve de base a la datación. Se utiliza sobre todo para terrenos volcánicos y lavas.
Inconvenientes
       Proceso natural muy lento.
       Necesita contrastación con otros sistemas.
       Existen errores (ya resueltos) tanto por cálculos como por contaminación.
Alcance
La edad mínima de medición es de 100.000 años.

4.3 Sistemas físico-químicos
Se basan no en la desintegración, sino en la acumulación de los átomos en estructuras cristalinas.
a) Termoluminiscencia (TL)
Datación de cerámicas, utilizada para límites superiores al C14. La base de la medición se produce al quemar la muestra, en la cual se produce una débil emisión de luz que mide un fotomultiplicador muy sensible. Esta luz es el TL y proviene de los minerales contenidos en la pieza.La acumulación atómica es constante, y por eso se puede medir. Descubrimientos importantes con este método son Le Moustier y la convivencia entre homo sapiens sapiens y neanderthales.
Ventajas
       No necesita calibración.
       Lo que se fecha es siempre una actividad humana.
Inconvenientes
       Método caro y sofisticado.
       Necesidad de un conocimiento muy exacto de las condiciones de enterramiento de la muestra.
       Las extracciones deben ser preparadas con antelación meticulosamente, ya que no se pueden analizar muestras con posterioridad.
Alcance
Hasta 500.000 años, con un error menor del 10%.
b) Electro Spin Resonance (ESR)
Parecido a la TL, aplicable sobre esmalte dentario y rocas silíceas quemadas. Se basa en la capacidad de absorción de uranio por parte de las partículas que se encuentran en determinadas materias, debido a una radiación electromagnética. Su límite es de 1 millón de años. Sirve como contraste de la TL o cuando no se puedan aplicar otros métodos.
c) Racemización de aminoácidos
Se usa para obtener dataciones de huesos, y está basado en la racemización de las moléculas de los componentes orgánicos, que se produce a velocidad constante si la temperatura es constante, obteniendo la medida de la proporción.
La principal ventaja es que requiere muestras muy pequeñas. Como inconvenientes, la velocidad del proceso depende de la temperatura, pues hay que conocer su variación en el tiempo, y las variaciones de temperatura de la muestra mientras estuvo enterrada. Alcanza hasta 10.000 años.
d) Paleomagnetismo
Es el estudio de las variaciones del campo magnético terrestre en el pasado, sobre el registro dejado en materiales arqueológicos, en especial a partir de los óxidos de hierro que se presentan como pequeñas impurezas en la arcilla.
Métodos de datación
       Basados en la dirección del campo: la muestra no debe haberse movido desde su calentamiento. Se usa el magnetómetro SQUID.
       Basados en la intensidad del campo: la muestra puede haberse movido, pero es un proceso lento y se necesita conocer la variación de la fuerza del campo en la zona.
Tipos de magnetismo remanente
       Beneficiosos para la datación: TRM (termo-remanente), DRM (deposicional) y SRM (se produce en el barro de adobes).
       Perjudiciales para la datación: VRM (viscoso), IRM (isotérmico) y CRM (químico).
Inconvenientes
La variación aleatoria del campo magnético.

Variaciones del sentido del campo magnético
       Polaridad normal: Período Gauss (3'3 a 2'4 millones de años) y Período Brunhes (0'7 millones de años a hoy).
       Polaridad inversa: Período Gilbert (más de 4 millones de años) y Período Matuyana (2'4 a 0'7 millones de años).
Alcance
       Precisión: hasta 10.000 años (  20 años).
       Aproximación: hasta 500.000 años.
Huellas de fisión
La fisión o desintegración del uranio deja huellas en las estructuras cristalinas a velocidad constante. Se emplea para fechar cristales volcánicos y cristal y cerámica hechos por el hombre.
El principal inconveniente es que se necesita mucho tiempo para contar las huellas en el microscopio. El alcance es casi ilimitado, de 20 a mil millones de años.
e) Hidratación de la obsidiana
Se basa en la medida de absorción de agua circundante en la        obsidiana, según el grosor de la capa húmeda. Límite entre 200 y 100.000 años.

5. Consideraciones finales
La cronología en prehistoria se obtiene por métodos diversos y cruzados en la mayoría de los casos. El marco cronológico es uno de los factores más importantes dentro del proceso en la historia de la humanidad, ya que se pueden situar los acontecimientos en un momento preciso.